El telescopio milimétrico de Puebla, "gran avance" científico en México

miércoles, 29 de noviembre de 2006
Puebla, Pue , 28 de noviembre (apro)- Nueve días antes de que concluyera su mandato, el pasado 22 de noviembre, el presidente Vicente Fox inauguró --con dos años de retraso y aún con olor a pintura-- el Gran Telescopio Milimétrico El gobierno federal consideró la obra como "el proyecto científico más importante en la historia de México" Para la construcción del Gran Telescopio Milimétrico (GTM), el gobierno federal invirtió más de 80 millones de dólares, que se suman a los 40 millones que fueron aportados, en convenio, por la Universidad de Massachussets, Estados Unidos, y el gobierno de ese país Esta cifra resulta ínfima en comparación con el presupuesto anual dedicado a Ciencia y Tecnología por parte de la federación, que asciende a cerca de 2,400 millones de dólares Esta cantidad representa, a su vez, el 037 por ciento del Producto Interno Bruto (PIB), cuando en los países desarrollados la proporción oscila entre el 35 y 4 por ciento Aun así, en su discurso inaugural, Fox se jactó: "Estamos frente a una obra magna, espectacular que, a nivel global, tiene una importancia fundamental y pone a México a la vanguardia en el campo de la ciencia y la investigación en esta materia" La inauguración del GTM se dio con dos años de retraso, de acuerdo con el proyecto original La razón de la demora, según el Instituto Nacional de Astrofísica, Óptica y Electrónica (INAOE), fue la tardanza de la Universidad de Massachussets para aportar el capital que le correspondía, que debió superar los 50 millones de dólares Desde el inicio de la construcción, en 1994, la obra generó suspicacias en la prensa internacional El diario The Herald difundió la versión de que era parte de un proyecto bélico-científico impulsado por el gobierno norteamericano Además, en la prensa mexicana se cuestionó la posibilidad de que el telescopio caducara rápidamente, debido a los veloces avances científicos en el país En Chile se construye actualmente el Atacama Large Millimeter Array (ALMA), una obra que costó 10 veces más que GTM y que promete ser un "telescopio sin paralelo en el mundo" Este proyecto reúne a Europa, Estados Unidos y Japón, y estará integrado por 64 antenas radiotelescópicas Para el astrofísico Emanuel Méndez Palma, coordinador del proyecto del GTM, la construcción del telescopio es un mensaje de que "México puede estar en el concurso de los proyectos más avanzados" en materia científica Dice: "Es el proyecto más ambicioso no sólo por la cantidad (de dinero) invertida, sino porque este telescopio está concebido para participar, igual que la economía, en un esquema globalizado; es decir, trabajar sobre los instrumentos de los telescopios más importantes del mundo" En síntesis, el GTM es una antena parabólica de 50 metros de diámetro construida para "ayudar a los científicos a resolver algunos de los misterios más importantes sobre el origen y composición del universo, y la clave podría estar en el estudio de las galaxias más lejanas", señala el INAOE El telescopio está ubicado a cuatro mil 580 metros sobre el nivel del mar, en la cima del Volcán Sierra Negra, entre los estados de Puebla y Veracruz Tiene una antena parabólica conformada por 180 paneles de níquel electro-formado, que promete captar "la radiación milimétrica que se emite en las regiones frías del universo, en las nubes moleculares y en las regiones de nacimiento de las estrellas y de los planetas" Su construcción se concibió hace 14 años La meta original era que el telescopio fuera inaugurado en 2004 y su vida activa se prolongara hasta por 30 años Pero la Universidad de Massachussets, con la que el gobierno mexicano dividiría la inversión, se atrasó en el financiamiento Este retraso obligó al gobierno mexicano a invertir el 70 por ciento de la suma total "La Universidad de Massachussets tiene sus esquemas de promoción para captar recursos Quizá no han sido tan veloces como los del INAOE? (Pero) lo más importante es que en la diferencia de inversiones no se pretende que nosotros seamos el país rico y ellos (Estados Unidos) el pobre Quien puso más, usará más el telescopio", advierte Méndez Palma Aunque justifica el retraso de la inauguración: "Este telescopio no se compra en las boticas Implicó un trabajo de desarrollo tecnológico muy extenso" Señala que otros proyectos, como el Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy (SOFIA), llevan una demora de más de cinco años Este proyecto es impulsado por los gobiernos de Estados Unidos y Alemania Peleas por los recursos Otra controversia generada por la construcción del GTM fue la acusación de que podría ser utilizado con fines bélicos A fines del año pasado, un reportaje publicado en The Herald, de la periodista Dane Schiller, advertía que una agencia federal estadunidense dedicada a investigación militar (Defense Advanced Research Project Agency DARPA) desembolsó 33 millones de dólares para el proyecto, puesto que se le podrían atribuir usos militares Y es que el gobierno de Estados Unidos, precisamente a través de la DARPA, otorgó ese financiamiento a la parte económica que destinó la Universidad de Massachussets al telescopio En ese reportaje se dice, además, que el Comité de las Fuerzas Armadas del Senado, a partir de 1997, concluyó que el GTM podría mejorar las capacidades para la adquisición y el reconocimiento de blancos en espacio Al respecto, el coordinador del Gran Telescopio Milimétrico afirma: "Hay tantos radiotelescopios en el mundo que no se me ocurre qué fin bélico podría tener Además, el uso del telescopio va a estar sujeto a proyectos que se presenten a la comunidad internacional" Añade: "Actualmente, no se conoce que un telescopio de este tipo se haya destinado a un fin bélico Hay telescopios más grandes y más chicos con más instrumentos, pero no se conoce uno Sería muy caro hacer una antena de 50 metros para seguir un cohete; la verdad sería muy poco eficiente" Méndez Palma justifica el financiamiento de DARPA, con el argumento de que la agencia se ha caracterizado por "apoyar proyectos de ciencia básica" Insiste: "Tiene que ver con un esquema de analizar ciertas tecnologías en el mundo de la astronomía que, a lo mejor, ellos pueden extrapolar, pero en otras dimensiones "Debido a los arreglos que se han hecho con la Universidad de Massachussets, no pueden predecir que haya una aplicación bélica Normalmente los comités que evalúan los proyectos son abiertos, y siempre la información de qué está haciendo el GTM estará abierta al público En fin, me parece un esquema un poco rebuscado pensar que vamos a seguir esquemas bélicos cuando en Estados Unidos sería muy peligroso construir en otro país un telescopio para fines bélicos" --¿El GTM se tornará rápidamente en obsoleto? --se le pregunta --El proyecto, como se concibió, se le dio un tiempo de vida de 30 años, lo que normalmente se acostumbra en este medio No veo cómo puede ser obsoleto Explica que los instrumentos pueden tener algún grado de obsolescencia, pero éstos podrán ser remplazados, aunque señala que, al menos en los próximos 10 años, sería prácticamente imposible reemplazar los componentes más importantes del telescopio Méndez Palma insiste en que el Gran Telescopio Milimétrico es el proyecto científico más importante en la historia del país No obstante, rechaza que su inversión sea ostentosa o represente una amenaza para el resto de los programas tecnológicos del país Se le dice que, en México, los científicos siempre han censurado el magro presupuesto a la ciencia, como ocurre en el sector cultural Sin embargo, en éste último rubro el gobierno federal invirtió la mayoría de sus recursos para construir la megabiblioteca José Vasconselos ¿El GTM no podría ser, entonces, otro proyecto de relumbrón? --Ya lo hemos dicho: es el proyecto más ambicioso, en costo y en metas Nosotros cada año peleamos por el dinero No fue una sola cantidad la que nos dieron; la hemos ido aumentado Cada año convencemos a las autoridades "Si lo que usted me pregunta es si este es el proyecto que más dinero recibe, la respuesta es sí, no hay duda Ahora, en términos de la proporción que esto significa, pienso que sería una tristeza para el país que un proyecto de este tamaño le quitase el dinero a los demás", concluye

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